Monday, May 31, 2010

Happy Memorial Day!

By Flag by djwest36

The last Monday in May is Memorial Day in the United States. A tradition of honouring the fallen that began after the Civil War--still the war that has caused the greatest number of casualties for the USA, and the last one fought on US soil--Memorial Day is a somber occasion that has been transformed into a celebration of the beginning of summer, with picnics, family gatherings, summer sports like fishing, and travel.

I first became aware of Memorial Day because of an American couple who used to visit Canada every Memorial Day, spending the weekend in a different city each year, and who visited us one year when their destination coincided with our home city for that year. They are not alone in crossing the border for a holiday, while others stay closer to home.

In the spirit of celebrating, yet honouring service, award-winning blogger Ree Drummond of The Pioneer Woman, has dedicated one of her photo assignments the last few days to the theme of troops "Coming Home". While the theme was initially inspired by the reunion photos submitted for her "Happiness" assignment, the photos submitted this time include both the joy of the returning, and the sadness for the families of the fallen. All the photos honour those who have served. Some are from WWII, others much more recent. A selection of the submissions follows, and more can be seen at The Pioneer Woman, Photography, where the final post in the series shares the number of submissions and comments, and the fact that The Pioneer Woman will donate $1 for each of all of these to the charity Operation Homefront which helps the returning, the wounded, and their families.

By Lindsay 0526

By Pamelala

By Stephanieabh

By HisBride

By The Coach's Wife

By Kel60

By Mrs W2008

By Ladycop 79

By Noel Cuthbertson, 

By Gwenshep

By Mooshinidie

By Kristin02

By MissFanciePants

By Ivoryhut

By Jayner82ksu

By Kirsten67

By Erin Dietrich1

By nthedarkroom

By AbiFarley

By KathleenAmelia


By Lil-Bee

By MamaBrit Photography

By Cmhalsey74

By S.L. Smith Photography

By Aileen Reilly 

By Camador21

In the spirit of honouring the people who actually do the service, as opposed to the governments who decide when, where, why, and how,

To all American Readers,
and those in the US,
Happy Memorial Day!

By Jblthompson

Please share how you spent your Memorial Day, or did so in the past.
If you are not American, or are bi-cultural, does your (other) country/ culture have a similar celebration?
Which is your favourite photo here? Why?
What troop homecomings have you experienced? What losses?
Any other comments, thoughts, experiences?

Sunday, May 30, 2010

Mother's Day in France and the Former French Colonies of MENA

*Version originelle en français

Today, the last Sunday of May, is Mother's Day in the francophone world, in France, and its former colonies, Algeria, Morocco, Tunisia, the Ivory Coast, Haiti, Madagascar, Mauritius, and Senegal, as well as in Monaco.

If Mother's Day in the anglophone world is associated, at least in its modern origins, with the commercialization of sentiment, and sales of gifts and cards, in the francophone world it grew from a natalist project begun in the 19th century, where only mothers of large families were celebrated. Men, whether fathers, priests, or politicians had as their primary concern the promotion of  fertility. However, this celebration  to fight a declining birth rate, didn't become widespread despite concerted efforts, and various changes of date, beginning with the 15th of August, 1919, Assomption Day, and concluding with the 9th of May, the day on which in 1920 the medal for the French family began to be awarded (to the mother of a large family), as "The reward for high maternal merit".

For it was only with the urgent need to repopulate France after the "Great War" of 1914-1918 (and the influenza epidemic of 1919) that  Mother's Day took on a national character. Later, the debacle of the Occupation of  France in 1940, and the establishment of the Vichy Government saw the birth of  Mother's Day as a national institution, both at the level of the obligations of  the public school system, and at  the level of national law.

Mother's Day as presented by Marshall Pétain became the occasion for children to celebrate all mothers of the homeland, instead of only those with a large family, and their progeny. Schools were required to teach  children to recite the following passage:
Your mother has done everything for you, the Marshall asks you to thank her kindly. Invent the most beautiful surprise that you can, the one that will give her the greatest pleasure. Give her flowers that  you have gathered...or a gift that you made specifically for her...Give her as beautiful a picture as you can draw...Try hard in class so as to bring her good marks...Don't argue with your brothers and sisters...Do errands and chores before she asks you to...Smile as you help with the housework...
Learn a lovely recitation...
This new national motto of the French State of Vichy--Work-Family-Homeland--came to replace that of the French Republic: Liberty, Equality, Fraternity. The official Mother's Day was an integral part of  realizing the second value of this motto, Family. To this end, women's magazines also preached fertility: "The times when a women could be nothing but a doll with makeup have changed. The debacle came, bringing suffering with it, and suffering has taught us to know ourselves" (the magazine, la Mode, June, 1941).

In a true publicity campagn, or outright propaganda, the media of the time were involved in "restoring the French family", and in propagating a certain image of the French mother:
French mothers, Christian mothers, heroic and sweet mothers, oh our sainted mothers! Before, you were forgotten by an uncaring people who didn't dream of paying public hommage to you. The people now give you your recompense. You have filled us with sweetness when we were children: let us, now that it is our turn, spoil you a little with the manifestation of our ardent gratitude. Through the joyous voice of your sons and daughters, it is the whole of France that will thank you". (Abbé Thellier de Poncheville, pamphlet, l’Amour maternel, 1941)

There it is, homeland, religion, and public recognition of  the work of  mothers, now ideal and idealized women.

Although national Mother's Day outlived the Vichy Government, the image of the ideal mother, and even more so that of the ideal woman became much more complicated; and especially so after May 1968, a month of revolt and revolution, including eventually of the concepts of woman, mother, and family. Liberated by societal values, and even more so by the legalization of contraception and abortion, women had more and more choice in becoming mothers or not, whether to continue with a professional life, to take maternity leave, or have the father take a leave, or even not to have children at all.

That said, in the last approximately 20 years, there is a return to a more traditional image of women and mothers, as notes philosopher Elisabeth Badinter, among others, in her most recent book: Le Conflit, la femme et la mère, éditions Flammarion, 2010 [published in English as Conflict, Women and Mothers]. Herself a wife (of politician Robert Badinter), and the mother of 3, who never stopped working either as a philosopher of the Age of Enlightenment, or as an activist for a universalist feminism, like that of Simone de Beauvoir for example, and against a naturalist feminism, that of the fertile woman, the devoted wife, and traditional mother. On this account, the societal role of women is in conflict with the role of mother within the family.

According to Badinter, in this last approximately 20 years there is an involution of feminism, that is, a backwards turn towards the housewife of naturalist feminism, which only complicates further the lives of women, and makes them feel guilty for having their own desires and successes, favouring domination of  women by childbirth, and the tyrannies of quasi-obligatory breast feeding and non-disposable diapers.

Also according to Badinter, a preoccupation with ecology, and with a return to nature, subtended by economically difficult times, favours a current within the feminist movement which valorizes the traditional mother: the mother who leaves jobs for men instead of taking the place in the workforce of a "good family man"; the one who has French (Gallic) children, she is devoted to raising.

And there it is, Work-Family-Homeland. An exaggeration perhaps, but one that has taken its place in the imaginary:

Athough the image is over the top, Sarkozy, already on the right, and who seeks the farther right vote--whence his demand for a law against the burka--the man who as Minister of the Interior left "the trash" [mostly Arabs, some Africans] in the French suburbs to burn, the one who gives speeches in Senegal and Algeria celebrating the arrival of French language and culture to improve the former colonies, does not inspire confidence among feminists, nor among the French of non-Gallic origin.

And yet, if the French mother remains protected, in her desire for a professional life or one with a social role, by the values and laws of  Enlightenment and Existentialist  France, by maternity and paternity leaves, by public education beginning in pre-kindergarten at age 3, and by the accepted use of nannies and daycare, what is this woman-mother conflict like for women in the former French colonies?

At the time of Vichy, France retained its empire, decolonization coming later, in the 50's, 60's, and 70's. All the laws of the Vichy Government, applied to the colonies as well, even if their application was less strict in certain cases. Notably, schools were either public ones of the French State, or Catholic ones, both for the French and for the "indigenous peoples".

Despite this influence, and the continuation of a national Mother's Day on the last Sunday of May, this tradition had little penetrance among Arabs and Africans, often Muslims, and in any case, having their own traditions. Recent globalizaton has done more to spread the custom of  cards, cakes, and gifts for Mother's Day than the school obligations from the era before independance.

That said, do North African and African women live the same conflicts as Badinter describes? I would say yes and no. Those who have a French education and university studies, and who envisage a career, whether in their home country or abroad, have the same struggles as others, French or not, who wish to combine a professional and societal life with that of wife and mother. The public school system often only begins at age 6. However, in the private sector daycare is easy to find. There are also often many women in the extended family, who are available for child care, including young grandmothers. Cleaning women, maids (whether minors or not), and nannies are easy to find and are customary in families of the middle and upper classes.

However, the pressure to marry young and to have children right away can be enormous, and much heavier than that in the West. If one has the fortune to have a boy first, one buys time for the second--but not too much. The birth rate among educated women is lower than that of women without a university [or even high school] education, as everywhere, in fact. Still, choosing not to have children at all represents an option even less well regarded than in the West.

On the contrary, being a mother in Africa whether north or south of the Sahara is much more valorized and valorizing. The cultures and societies are much more welcoming of children. There are more of them, and they are more readily accepted in places where in the West people are less welcoming, in airplanes for example. Travelling Air Canada, Air France, or Royal Air Maroc with children is distinct, beginning with the rules and ending with the reception on board, both by the stewards and stewardesses, and by the other passengers.

Nevertheless, wherever they are on Mother's Day, one celebrates all mothers, aunts, grandmothers, and other maternal figures!

Happy Mother's Day!

What do you think of the history of Mother's Day in France and in francophone MENA?
What are your impressions of the assertions of  Badinter?
What are your impression of the challenges of being a mother in the West or in the East?
What have been your experiences of Mother's Day in the countries mentioned?
Any other comments, thoughts, experiences?

Other posts on Mother’s Day:

The Vernal Equinox (Mother’s Day in most MENA countries, March 21)
Mother’s Day 2010--Some Cross-Cultural Family Observations

La fête des mères en France et dans les anciennes colonies de MENA

*English translation follows, in the next post.

Aujourd’hui, le dernier dimanche du moi de mai, est la Fête des mères dans le monde francophone, en France et aux anciennes colonies telles l’Algérie, le Maroc, et la Tunisie, la Côte d’Ivoire, l’ Haïti, l’Île Maurice, le Madagascar, et le Sénégal, ainsi qu’à Monaco.

Si dans le monde anglophone la Fête des mères s’associe quant à ses origines modernes à la commercialisation des sentiments et aux ventes de cadeaux et de cartes, la Fête des mères dans le monde francophone découle du projet nataliste commencé au 19ème siècle, où ne sont fêtées que les mères de familles nombreuses. Il s’agissait de la promotion de la fécondité par des hommes, qu’ils soient pères, prêtres, ou politiciens. Pourtant cette fête qui lutte contre un taux de natalité en décroissance, ne se répand pas malgré d’efforts assidus, et de divers changements de date, à commencer par le 15 août, 1919, jour de l’Assomption de la Vierge Marie, et à finir par le 9 mai, jour à partir de 1920 de la remise de la médaille de la famille française, "La récompense du haut mérite maternel”.

Car ce n’est qu’avec l’urgence du repeuplement de la France après  "La Grande Guerre" de 1914-1918 (et la grippe de 1919) que La fête des mère prenne une ampleur nationale. Ensuite, la débâcle de l’Occupation de la France en 1940, et l’instauration du Régime Vichy voit la naissance de La fête des mères institutionnalisée au niveau des devoirs de l’enseignement publique, et de la loi nationale.

 La fête des mères telle que présentée par le Maréchal Pétain devient, à la place d’une célébration de mères de famille nombreuses et de leurs fruits, l’occasion pour les enfants de fêter toutes le mères de la patrie. Dans toutes les écoles, on devait faire apprendre aux enfants le passage suivant:
Ta maman a tout fait pour toi, le Maréchal te demande de l’en remercier gentiment.
Invente la surprise la plus belle que tu pourras, celle qui lui fera le plus grand plaisir.
Offre-lui des fleurs que tu auras cueillies… ou un cadeau que tu auras fabriqué exprès pour elle… Fais-lui un dessin aussi beau que tu pourras… Fais un effort en classe pour rapporter de bonnes notes… Ne te dispute pas avec tes frères et sœurs… Va faire les commissions sans qu’elle te le demande… Aide au ménage en souriant…
Apprends une jolie récitation…
Cette nouvelle devise--Travail-Famille-Patrie--venait remplacer sous l’État de France de Vichy la devise de la République Française: Liberté, Égalité, Fraternité. La fête des mères officielle faisait partie intégrale de la réalisation nationale de la deuxième valeur, la famille.  A ces buts, les revues de femmes prônent aussi la fécondité: "Les temps sont révolus où la femme pouvait n’être qu’une poupée maquillée. La débâcle est venue, entraînant la souffrance, et la souffrance nous a appris à nous connaître". (Le journal la Mode, juin 1941)

Vraie campagne publicitaire, voire de la propagande, toutes les médias de l’époque sont engagées afin de "restaurer la famille française" et de propager une certaine image de la mère française:
"Mères françaises, mères chrétiennes, mères héroïques et douces, ô nos saintes mères ! Vous étiez autrefois oubliées par un peuple insouciant qui ne songeait pas à vous rendre un hommage public. Il vous dédommage maintenant. Vous nous avez comblés de gâteries lorsque nous étions enfants : laissez-nous, à notre tour, vous gâter un peu en vous prodiguant les témoignages de notre ardente gratitude. Par la voix joyeuse de vos fils et de vos filles, c’est la France entière qui vous dira merci." (Abbé Thellier de Poncheville, fascicule l’Amour maternel, 1941).

Et voilà, patrie, religion, et reconnaissance publique du travail de la mère devenue la femme idéale et idéalisée.

Bien que la Fête des mères nationale a survécu plus longtemps que le Régime Vichy, l’image de la mère idéale, et encore plus celle de la femme idéale se sont beaucoup compliquées; et ceci, surtout après mai 1968, mois de révolte et de révolution, y compris éventuellement des notions de femme, de mère, et de famille. Libérée par les moeurs et encore plus par l’autorisation de la contraception et de l’avortement, la femme a de plus en plus le choix de devenir mère ou non, de persister dans la vie professionnelle, de prendre un congé maternité, de faire prendre un congé paternité, ou de ne point faire des enfants.

Ceci dit, depuis une vingtaine d’année on retourne vers une image plus traditionnelle de la femme et de la mère, comme le signale la philosophe Élisabeth Badinter, parmi d’autres, dans son ouvrage le plus récent: Le Conflit, la femme et la mère, éditions Flammarion, 2010 . Elle-même est épouse (du politicien Robert Badinter) et mère de 3 enfants, qui n’a jamais cessé son travail de philosophe de Lumières et d’activiste pour un féminisme universel, celui de Simone de Beauvoir, par exemple, et contre le féminisme naturaliste, celui de la femme féconde, épouse dévouée et mère traditionnelle. Le rôle social de la femme est en conflit avec son rôle de mère au sein de la famille.

Selon Badinter, depuis une vingtaine d’années on subit une involution du féminisme, c’est-à-dire, un retour en arrière vers la femme au foyer du féminisme naturaliste, qui ne fait que compliquer encore plus la vie des femmes, et les culpabiliser pour leur propres désirs et réussites, en faveur de la domination par l’enfantement et les tyrannies de l’allaitement quasi-obligatoire et des couches lavables.

Toujours selon Badinter, les préoccupations de l’écologie et du retour vers la nature, sous-tendues par les troubles économiques favorisent un courant au sein du mouvement féministe de valorisation de la mère traditionnelle: la mère qui laisse travailler les hommes au lieu de prendre la place d’un “bon père de famille”, celle qui fait des enfants franco-français qu’elle se dévoue à éduquer.

Et voilà, Travail-Famille-Patrie. Une exagération bien sûr mais qui a pris place dans l’imaginaire:

Alors que l’image est de trop, Sarkozy, déjà de droite, et qui court après le vote encore plus à droite--d’où sa revendication de la loi contre la burqa--celui en tant que Ministre de l’Intérieur qui a laissé brûler “la racaille” en banlieues françaises, celui qui donne des discours au Sénégal et en Algérie qui fêtent la langue et la civilisation françaises venues améliorer les anciennes colonies, ne fait confiance ni aux féministes, ni aux français d’origine non-gaulois.

Et pourtant, si la mère française reste protéger dans ses désirs d’une vie sociale et professionnelle par les moeurs et les lois de la France des Lumières et des existentialistes, par les congés maternité et paternité, par la scolarisation publique dans les maternelles à partir de 3 ans, et par les habitudes de nourrices, et de crèches, qu’en est-il pour la femme dans les anciennes colonies de la France?

À l'époque de Vichy, la France a sauvegardé son empire, dont la décolonisation s'est fait plutôt aux années 50, 60, et 70. Toute règle de Vichy s'appliquait aux colonies aussi, bien que l'application soit en certains cas moins assidue. Les écoles notamment étaient des écoles de l'État Français, ou de l'Église catholique, et pour les français et pour les "indigènes".

Malgré cette influence, et la continuation de la fête des mères au dernier dimanche de mai, la tradition a peu percé chez les arabes et les africains, souvent musulmans, et en tout cas, ayant leurs propres traditions. La globalisation récente a plus fait pour répandre les coutumes des cartes, des gâteaux, et des cadeaux pour la Fête des mères que les exigences des écoles de l'époque avant l'indépendance.

Ceci dit, est-ce que les femmes nord-africaines, et africaines vivent les mêmes conflits que décrit Badinter pour la femme française? Je dirais que oui et non. Celles qui ont une formation scolaire et universitaire françaises et qui vise une carrière chez elles ou à l'étranger ont les mêmes tiraillements que d'autres femmes, françaises ou non, dans la situation de vouloir combiner vie professionnelle et sociale avec la vie de mère de famille. Le système scolaire publique ne commencent souvent qu' à partir de l'âge de 6 ans. Néanmoins, dans le privé on trouve facilement des maternelles. Il y a aussi de nombreuses femmes de la grande famille souvent disponible pour la garde des enfants, y compris des grands-mères jeunes. Femmes de ménages, bonnes (en bas âge ou non), et nourrices sont faciles à trouver et font partie des coutumes dans les familles des classes moyennes et aisées.

Pourtant la pression pour se marier jeune, et faire des enfants tout de suite peut être énorme, et beaucoup plus pesant que dans l'Occident. Si on a la chance de faire un garçon en premier, on s'achète du temps pour le deuxième, mais pas trop. Le taux de natalité parmi les femmes éduquées est inférieur à celui des femmes sans formation universitaire, comme partout, d'ailleurs. Toutefois, choisir de ne point faire d'enfants représente une option encore moins bien vu que dans l'Occident.

Par contre, être mère en Afrique du nord ou du sud du Sahara est beaucoup plus valorisé et valorisant. Les cultures et les sociétés sont beaucoup plus accueillantes aux enfants. Il y en a plus, et on les acceptent beaucoup plus facilement dans des endroits où en Occident on est moins accueillant, dans les avions par exemple. Voyager Air Canada, Air France, ou Royal Air Maroc avec des enfants est tout autre chose, à commencer par les règlements et à finir par la réception à bord des hôtes et hôtesses de l'air, ainsi que des autres passagers.

Il n'empêche que, où que l'on soit le jour de la Fête des mères, on les fête toutes, y compris les tantes, les grands-mères, et les autres qui maternent!

Joyeuses Fêtes des Mères!

Qu'est-ce que vous en pensez de l'histoire de la Fête des mères en France et MENA francophone?
Quelles sont vos impressions des propos de Badinter?
Quelles sont vos impressions des enjeux d'être mère en Occident ou en Orient?
Quelles sont vos expériences de la Fête des mères dans les pays concernés?
D'autres commentaires, réflexions, expériences?

A voir aussi sur La fête des mères:

The Vernal Equinox (Mother’s Day in most MENA countries, March 21)
Mother’s Day 2010--Some Cross-Cultural Family Observations


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